Рак — это не одна болезнь, а несколько заболеваний, которые могут поражать различные части организма. Все типы рака характеризуются неконтролируемым ростом клеток. При нормальных условиях воспроизводство клеток тщательно контролируется организмом. Однако эти механизмы контроля могут выйти из строя, что приводит к аномальному росту клеток и развитию опухолевого образования или опухоли. Некоторые виды рака, поражающие кровь и кроветворные органы, не образуют опухолей, а циркулируют в тканях, в которых они растут. Опухоль может быть доброкачественной (нераковой) или злокачественной (раковой). Клетки раковых опухолей могут распространяться по всему организму. Этот процесс, который называется метастазированием, происходит тогда, когда раковые клетки отрываются от основной опухоли и перемещаются по кровеносной или лимфатической системе до тех пор, пока не осядут в сети небольших капилляров в другой части организма. Наиболее общими местами образования метастазов являются кости, легкие, печень и центральная нервная система. Тип рака определяют в соответствии с тем органом или областью тела, где рак появился в первый раз. Рак, метастазы которого распространились в другие части организма, называют в соответствии с той частью тела, в которой он появился изначально. Например, если рак груди распространился в кости, он называется «метастатический рак груди», а не рак костей.