암은 하나의 질병이 아니라 신체의 다른 부위에서 발생하는 여러가지 질병이다. 각 유형의 암은 세포의 통제되지 않은 성장에 의한 특징을 가지고 있다. 정상적인 조건 하에서 세포 재생은 신체에 의해 조심스럽게 통제되어 있다. 그러나 이러한 통제가 제대로 기능하지 못하게 될 수 있다. 그 결과 비정상적인 세포 성장을 초래하여 덩어리, 종괴 또는 종양으로 발전하게 된다.

종양은 양성(비암성) 또는 악성(암성)이 될 수 있다. 암종양에서 나온 세포들은 전 신체로 퍼질 수 있다. 암 세포들이 원래의 종양에서 깨고 나와 신체의 다른 부위에 있는 한 작은 모세혈관망에서 자리잡을 때까지 순환계 또는 림프계에서 이동하는 전이라고 부르는 과정이 발생한다. 일반적인 전이 장소는 뼈, 폐, 간 및 중추 신경계이다.

암의 종류는 암이 처음 발생한 신체의 기관 또는 부위와 관련이 있다. 신체의 다른 부위로 전이된 암은 그것이 시작된 신체 부위의 이름을 따라 명명된다. 예를 들면, 만약 유방암이 뼈로 퍼진 경우 그것은 “전이 유방암”이라 하며 뼈 암이라고 하지 않는다.